水陆法会全名“法界胜凡水陆普度大斋胜会”是佛教最殊胜之大法会,亦是佛寺中最隆重的佛事活动。水陆法会起于南北朝之梁,兴于唐盛于宋传至明清。南朝梁武帝崇信佛法,其妻郗氏在世时,谤佛毁经,心存嫉恨,死后转生大蟒,遭受百般痛苦,托梦于梁武帝。武帝召请智明禅师并金陵高僧三千余众,设坛忏悔超度。数日郗氏脱离蟒身,升天享乐。其后梁武帝批阅经卷三年撰成“梁皇宝忏”数卷。这一宝忏实是汉传佛教最大一部忏悔文卷。历史记载唐代中期水陆法会选用梁武帝所撰“六道慈忏”即“梁皇宝忏”和密宗“冥道无遮大斋”撰成“水陆仪”三卷行于世。宋元祐八年(公元一零九三年)大文学家苏轼为亡妻宋氏设水陆道场并撰水陆法赞十六篇,史称“眉山水陆”。南宋史浩路经镇江金山寺,闻水陆之盛,特布施给金山寺月山路坡田一百亩,专供启建水陆法会。一年四时启建水陆道场。乾道九年,(公元一一七三年)史称”北水陆“后由志石法师续文六卷,并制定像轴二十六轴,史称浩疏辞撰“水陆仪文”。明代法师梵琦于洪武元年,二年(一三六八~一三六九年)受明太祖朱元璋数旨,两次于金山禅寺启建水陆法会。明末莲池大师综前代仪式撰“水陆修斋仪规”六卷。清代止观大师又撰“法界圣凡水陆大斋普利道场性相通论”九卷、“法界圣凡水陆大斋法轮宝忏”十卷。清道光年间法师仪润,汇集莲池大师“水陆仪轨”和历代水陆文本形成现在通用之水陆法会仪规。水陆法会时间从七日到数十日。参加法会的僧人以六十人到几百人。主要活动设七个坛场。分别为内坛、大坛、华严坛、楞严坛、法华坛、诸经坛及净土坛,七个坛场构成一个整体,每个坛同等重要,缺一不可。从法会名称即可看到其力图超度宇宙所有世界众生的宏大誓愿。“法界”是佛与宇宙众生的通称,共有十法界。“圣凡”指十法界中的四圣六凡。“水陆”是指水陆空三界亦可指欲界、色界、无色界众生居住受报之处。“普渡”是救度六道众生的苦难。“大斋”是不受限制地给予众生饮食。“胜会”是盛大的法会。除布施众生饮食之外,又有诵经、持咒之法施,令一切众生心开意解、得法雨之滋润。各个坛场主要是以诵经、持咒、礼佛拜忏、设斋、追祭亡灵、焰口食斋、祭天等活动。兹将各坛情况简介于下:
 内坛
内坛是法会最大的坛口,水陆法会法事以内坛为主。内坛佛事从法会第三天凌晨二时起与四圣六凡交流,是整个法会的中心。以密宗高度组织之咒术和礼仪,口诵真言咒《语密》,手结契印《身密》,心做观想《心密》三密相应以结界。密宗是唐明皇开元年间由印度高僧善无畏、金刚智、不空传入汉地,被尊为开元三大士,宗亦称汉密。法会所诵之密咒出自唐代菩提流志所译,《不空罥索种变真言经》。入坛者在佛菩萨、护法善神加庀下能万事胜意,心想事成,心诚者可即身成佛。
 
 大坛
大坛是以礼拜“梁皇宝忏”为主,是佛教最大最胜之忏悔文卷。入坛者能凡圣交融,为六亲眷属、七世父母、冤情债主忏悔业障,也能为自己忏悔过去和现在三业重罪。利己利他,消除烦恼,增福增慧,法界有情同沾法喜。
 
 华严坛
诵《大方广佛华严经》一部,华严经是贤首宗所持经典。宗用“四法界”理论,阐明事法界、理法界、理事无碍法界、事事无碍法界。也就是如来藏中“一真法界”。经中引用善财童子五十三参相互扶持,无穷展现圆融无碍。
 
 楞严坛
诵《大佛顶首楞严经》二十四部。楞严经在古印度视为国宝,不得外传。唐玄奘法师西行取经十余载,未曾闻有楞严经。天台宗智者大师向西跪拜是百年,才使印度高僧般勒密谛偷渡带楞严经来到广州。由广州太守菩萨戒弟子房融会同吴长国沙门弥迦释迦、罗浮山南楼寺法师怀迪证译楞严经。楞严经全名“大佛顶如来米因了义诸菩萨万行首楞严经”。宣化上人云:楞严经所在之处,就是正法住世,是佛的真身舍利,也是佛的塔庙”。经中内容解说四种清净明诲、二十五位菩萨的修证圆通及五十阴魔的境界。楞严经是照妖镜使外道,妖魔现形。入坛者能使诸魔远离,妖魔鬼怪不近其身,正法常住,护法常随,心持正念,灭罪增福。
 
 法华坛
诵《大乘妙法莲华经》二十四部。法华经是天台宗开宗明义之大经。是大乘佛法首选经典,其中第二十五品“观世音菩萨普门品”是讲观世音菩萨普门示现救度众生。相传唐代天台山国清寺丰干老和尚为阿弥陀佛化身,传承法华导归极乐,国清寺也是天台宗之祖庭。入坛者听闻此经三业重罪皆得消灭,身心清净,惑障触除,福智庄严,净因增长,临终之时面见阿弥陀佛,生莲花中成佛道度众生。
 
 诸经坛
诵《金刚般若波罗蜜经》一百二十卷、《大方广圆觉经》二十四部、《药师如来本愿功德经》一百二十卷、《梵纲菩萨戒经》四十八卷,《地藏菩萨本愿经?二部。
该坛集禅宗律宗,法相唯识宗为一体,圣凡共住,福寿延年,吉祥如意。其中诵《药师如来本愿功德经》是净琉璃世界消灾延寿佛的国土,如来因地发下十二大愿悲心救苦,普降吉祥、免难消灾、福寿延长、吉星高照、如意安康。
 
 净土坛
以诵《大乘无量寿庄严清净平等觉经》和《观无量寿经》各二十四部为主旨,皆念“阿弥陀佛”圣号。净土法门是一乘了义,万善同归,三根普被,利顿皆收,横超三界,觉登四土,极圆极顿不可思议之微妙法门。《无量寿经》又是净土诸经首要之经典,是净宗之总纲。是大悲慈父弥陀如来称性极谈。把诸佛密藏和盘托出。一句佛号是如来果觉也。诚心持名即是“是心作佛”,直截了当方便究竟无比殊胜不可思议。

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