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普化寺,位于山西省五台山台怀镇南一公里许的东山脚下。它背靠青山,面临清水河,环境清幽怡人。五台山建造最早的寺院,应为显通寺的前身大孚灵鹫寺;较晚的一座寺院,当为普化寺。普化寺,初名帝释宫。明崇祯年间(1628-1644),因这里建有一座玉皇阁,里面供着玉皇大帝,所以又有玉皇庙之称。现存建筑是民国十四年(1925)在玉皇庙的废墟上重建的。
普化寺的照壁用石与砖砌成,是五台山寺院中最长的照壁,正中嵌石刻“福禄寿三星”图案,两边是“文五别子”和“番溪求贤”,背面雕有观音、善财和龙女,并有花草作陪衬。这些石雕十分出色,可与龙泉寺照壁相婢美,是五台山砖石建筑中的杰作之一。
从照壁后侧的南门入院,迎面是天王殿,殿门的门楣上悬着“普化寺”三个字。两侧挂着对联:“皈依三宝极乐地,遵守五戒未来天。”殿门两侧墙上除“法轮常转”四个大字外,砖石雕刻举目都是,仔细一看,有孙悟空大闹芭蕉洞、盘丝洞、无底洞、琵琶洞故事,还有石雕牧童吹笛、羊倌放羊、牧人赶像、老人骑驴过桥等,可以称得上是近代雕刻艺术佳作。这些砖石雕刻是民国年间南山寺普济和尚的弟子募化修建的,所以石雕内容与南山寺的一样,染上了儒教、道教的色彩。 天王殿内的雕工也一样精细,例如木雕弥勒佛龛,龛柱上雕有盘龙,称为“木雕盘龙柱”,可以将它左右旋转,令人叹为观止。此外,殿内正面还坐着弥勒佛,在弥勒佛背后是韦驮天神。与其它寺院的天王殿设置略有不同之处是,此殿有“哼哈二将”和“降龙”、“伏虎”。
在天王殿背面的迎风和槛墙上,还形象生动地雕刻着“二十四孝图”和降福、施寿、取仕、赐禄的四位天官。二十四孝分别是虞舜、汉文帝、曾参、悯损、仲由、董永、郯子、江革、陆绩、唐夫人、吴猛、王祥、郭巨、杨香、朱寿昌、庚黔娄、老菜子、蔡顺、黄香、姜诗、王褒、丁兰、孟宗和黄庭坚等24位中国历史上封建统治阶级宣扬的典型孝子。显然,这是我国传统的儒家文化。
普化寺的主殿是矗立于天王殿后的大雄宝殿,殿内主塑像为“华严三圣”,正面为释迦牟尼佛,两侧是文殊和普贤,全部坐在莲花上。这反映了五台山从来就是华严道场这一特色。释迦牟尼佛的背面,供着“西方三圣”:观音菩萨、阿弥陀佛、大势至菩萨。殿内的塑像,包括护法金刚和善财、龙女,都具有生命感。这又说明该寺还是一座净土道场。
此外,殿后檐明间设有一道板门,左角供骑狮子的老年文殊,右角供骑朝天吼的大悲观音,手抱小孩。这两尊塑像的神态和衣饰均大方自然。尤其特别之处是:文殊菩萨塑造为老者的形像,这在佛像塑造中是极为罕见的,突破了原来的框框,颇为不凡。而在两侧,则为十八罗汉。这十八罗汉则是十六罗汉加上摩耶夫人和弥勒尊者。摩耶夫人是释迦牟尼的母亲,她在生下释迦牟尼的第七天逝世。佛教说释迦牟尼成道后,至忉利天为她说法,她得阿罗汉果,成为佛教中的第一位女罗汉。摩耶夫人身体丰腴,白胖细腻,柳叶眉,青丝髻,樱桃口,碎白牙,嫩手细指,衣着轻柔,飘逸潇洒,是一位善良的中国贵夫人的形像。
大雄宝殿后面是三佛殿,佛坛的三座莲花台上结跏趺坐着娑婆世界教主释迦牟尼佛,西方极乐世界教主阿弥陀佛和东方琉璃世界教主药师佛,释迦佛前为释叶、阿难,横三世佛两侧为帝释天和大梵天王,他们是佛教的护法天神。在这一段的四根柱子上还彩塑着四只人头凤尾的迦陵频伽鸟,即妙音鸟。在山墙的平台上还彩塑着胡僧梵相的十六罗汉,左右两座假山上还有降龙、伏虎罗汉,在顶棚上还悬塑着一位似笑非笑、似哭非哭的济公和尚。这些都是该寺彩塑的特色,具有相当的艺术价值。这里需要指出的是,1996年,山西省社科学院崔正森、山西著名摄影师李安保发现该寺背靠的山脉犹似静静仰卧着的一尊身体魁梧,长达3000余米的慈祥大佛。这一仰天大的佛两臂直伸,双手作弥陀定印,目置于小腹上面;这一仰天大佛两腿平伸,双脚蹬在南山上面,远远望去好似一位安祥慈悲的圣人,默默地躺在清水河畔,领略着五台山这块佛国圣地的兴旺繁荣。这尊仰天大佛既是文殊道场的又一灵迹,也是五台山旅游胜地的一大景观。

【现任住持】
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妙生法师,生于1964年,山西武乡人,俗姓郝,名兰生。其母一生奉道,曾入山中拜师隐修,常年净口茹素,修养性情。家世信仰传统对于个体的人生经历有着至关重要的影响,自然受此信仰氛围之浸润,自小即勤于静思,于人生及生命之意义多有思索。妙生法师在他十三、四岁时便有出世隐修之想,但因缘未契。直到他17岁时得深感因缘已熟,遂欲辍学出家修行。
1982年秋季,妙生法师来到五台山普化寺,于藏明老和尚座下披剃出家,法名妙生,号宝住。妙生法师从23岁开始行脚广参,到26岁返回,整整四年,从北到南,从西到东,行程数千里,完成了自己云游广参的心愿。参学归来的妙生法师给普化寺带来了新的生机,沿途所见所闻,在各名山大寺的参学经验,使他显得更为持重成熟。藏明老和尚甚为高兴,感到自己的事业后继有人。经过慎重考虑,藏明老和尚向宗教管理部门和五台山佛教协会,递交了要求退居而推荐妙生法师当家的申请书,经上级主管部门及佛协研究决定同意藏明老和尚的申请,于1990年正式任命妙生法师为普化寺住持。2010年当选为山西省佛教协会常务理事。

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